Memoria virtuală este o parte comună a majorității sistemelor de operare de pe computerele desktop. A devenit atât de obișnuit, deoarece oferă un mare beneficiu utilizatorilor la un cost foarte mic.

Majoritatea computerelor de astăzi au ceva de genul 64 sau 128 megabytes de RAM (memorie cu acces aleatoriu) disponibile pentru utilizare de către CPU (unitatea centrală de procesare). Adesea, acea cantitate de memorie RAM nu este suficientă pentru a rula toate programele pe care majoritatea utilizatorilor se așteaptă să le ruleze simultan. De exemplu, dacă încărcați simultan sistemul de operare Windows, un program de poștă electronică, un browser Web și un procesor de text în RAM, 64 de megaocteți nu sunt suficienți pentru a păstra totul.

Dacă nu ar exista memorie virtuală, computerul dvs. ar trebui să spună „Ne pare rău, nu mai puteți încărca alte aplicații. Închideți o aplicație pentru a încărca una nouă”. Cu memoria virtuală, computerul poate căuta zone de memorie RAM care nu au fost utilizate recent și le poate copia pe hard disk. Acest lucru eliberează spațiu în RAM pentru a încărca noua aplicație. Deoarece face acest lucru automat, nici măcar nu știți că se întâmplă și face computerul să simtă că are spațiu RAM nelimitat, chiar dacă are instalat doar 32 de megaocteți. Deoarece spațiul pe hard disk este mult mai ieftin decât cipurile RAM, memoria virtuală oferă, de asemenea, un beneficiu economic frumos.

Zona hard diskului care stochează imaginea RAM se numește fișier de pagină. Păstrează pagini de RAM pe hard disk, iar sistemul de operare mută datele înainte și înapoi între fișierul de pagină și RAM. (Pe o mașină Windows, fișierele de pagină au o extensie .SWP.)

Desigur, viteza de citire / scriere a unui hard disk este mult mai mică decât memoria RAM, iar tehnologia unui hard disk nu este orientată spre accesarea unor bucăți mici de date la un moment dat.

Dacă sistemul dvs. trebuie să se bazeze prea mult pe memoria virtuală, veți observa o scădere semnificativă a performanței. Cheia este să aveți suficientă memorie RAM pentru a gestiona tot ceea ce aveți tendința de a lucra simultan. Apoi, singura dată când „simțiți” încetineala memoriei virtuale se află în ușoara pauză care apare atunci când schimbați sarcinile. Când aveți suficientă memorie RAM pentru nevoile dvs., memoria virtuală funcționează frumos. Când nu faceți acest lucru, sistemul de operare trebuie să schimbe în mod constant informații înainte și înapoi între RAM și hard disk. Aceasta se numește thrashing și poate face computerul să se simtă incredibil de lent.